Què són els bioplastics? (UPC – Revista Informacions nº 249)

¿Qué son los bioplásticos?

El término bioplástico engloba una familia de materiales que, según la asociación European Bioplastics, son de origen renovable o biodegradable o cumplen con dos condiciones. Son polímeros sintetizados a partir de monómeros (moléculas de masa pequeña) obtenidos del almidón, la glucosa o los aceites de productos como por ejemplo el maíz, las patatas, el arroz o la caña de azúcar.

La directora del Centro Catalán del Plástico, M. Lluïsa Maspoch, afirma que “los bioplásticos presentan un balance ecológico mejor que los plásticos tradicionales, puesto que no se producen con recursos naturales finitos, como por ejemplo el petróleo, y los residuos que generan se eliminan por medio de la biodegradación en medios controlados”, es decir, en unas condiciones de tiempo y ambiente determinadas. Un ejemplo de este proceso es el compostaje: el bioplástico se entierra en un suelo que contiene microorganismos y que se encuentra a una temperatura y humedad concretas. Inicialmente, el interés en la producción de estos materiales se centró en aplicaciones biomédicas como por ejemplo los hilos de sutura, que además de ser biocompatibles pueden biodegradarse en el interior del cuerpo. En los últimos años se han desarrollado nuevos bioplásticos y nuevas formulaciones, lo cual, unido a la disminución del precio, ha permitido la aplicación en sectores de gran consumo como son los envases, los embalajes, las vajillas desechables, la agricultura, la electrónica o los automóviles.

Mejorando la innovación en bioplásticos.

Maspoch, que también es profesora del Departamento de Ciencias de los Materiales e Ingeniería Metalúrgica, explica que a pesar de la innovación, “los bioplásticos siguen presentando inconvenientes en relación con los plásticos tradicionales”. Por eso se está investigando para obtener materiales más competitivos que mejoren el comportamiento térmico, las propiedades mecánicas, el efecto barrera o las condiciones de procesamiento de estos materiales. De hecho, la asociación Plastics Europe informa que en 2010 la producción global de plásticos de origen petroquímico fue de 265 millones de toneladas, mientras que, según la European Bioplastics, la producción mundial de bioplásticos fue de 724.000 toneladas y se prevé que aumente hasta 1,7 millones de toneladas el 2015.

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